Dalla roccia del Canada l’ipotesi: la vita sulla Terra è più vecchia di quanto pensato sino ad ora. E Su Marte?

Forse dovremmo ripensare alle tempistiche e alle modalità di debutto della vita sulla Terra e, strizzando l’occhio al cielo, addirittura immaginare un passato simile anche per Marte. Dalle formazioni più vecchie della Terra presenti in Canada, si deduce infatti che le prime forme microbiche sarebbero nate 3,7 miliardi di anni fa e non 3,4 miliardi di anni fa come precedentemente ipotizzato sino ad ora.

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Le rocce sedimentarie riportano ad un epoca in cui le fessure nella crosta di magma terrestre e marina si univano creando sorgenti idrotermali e, potenzialmente, gli inizi della vita. 

Queste zone volatili di miscelazione sul fondo dell’oceano sono tipicamente super calde, fino a 700 gradi, e sostengono una comunità di organismi che non si trovano in nessun altro luogo grazie alla combinazione unica di elementi fuoriusciti dal profondo della Terra. Una nuova ricerca sulla rivista Nature da un team internazionale di scienziati guidata da Dominic Papineau e Matthew Dodd (della University College di Londra) esplora i resti di una comunità idrotermale estremamente antica che forse rappresentano le prime vere forme di vita sul Pianeta Terra.

Prima di questa scoperta, la più antica di vita confermata  sulla Terra era stata datata di 3,5 miliardi di anni di età. Gli scienziati hanno affermato che è difficile trovare tracce di esseri viventi senza ombra di dubbio, perché molti elementi chimici e fisici si rivelano sempre più difficili da notare attraverso l’analisi dei fossili. La Terra è vecchia 4,54 miliardi di anni di età, ma la maggior parte delle rocce e dei fossili vengono riciclati ed erosi con il passare delle ere geologiche. I geologi hanno bisogno di cercare le rocce più antiche lasciate sulla superficie se vogliono trovare la vita più antica.

Il team ha messo gli occhi sul sedimento supracrustal Nuvvuagittuq in Quebec, Canada. Questa unità rocciosa è una porzione di antico fondale marino che un tempo conteneva sorgenti idrotermali. La parte difficile è databile sui o 3,77 miliardi di anni o 4,28 miliardi di anni di età a seconda di quale parte del gruppo rock è datato, ma in entrambi i casi, qualsiasi cosa trova qui si troverebbe la vita più antica mai scoperta. Nonostante il fatto che queste rocce sono state deformate e alterate dal calore e dalla pressione della sepoltura, alcune porzioni racchiuse nel quarzo conservano ancora alcuni resti molto interessanti.

Piccoli, filamenti tubolari rossi potrebbero non sembrare molto, ma questi, calchi sottili delle dimensioni della paglia sono fatte di un minerale di ferro chiamato ematite che potrebbe essere la più antica struttura biologicamente formata mai scoperta sulla Terra. I filamenti di ferro sono molto simili a quelli fatti dai batteri meòòe moderne sorgenti idrotermali, che portano gli autori ad ipotizzare che la formazione biologica di questi tubi è la spiegazione più convincente per i loro risultati. “La nostra scoperta sostiene l’idea che la vita sia emersa dal caldo, prese d’aria del fondo marino poco dopo la formazione del pianeta Terra. Questo aspetto veloce della vita sulla Terra si adatta con altre prove di recente scoperta su vecchi tumuli sedimentari di 3.700 milioni di anni che sono stati modellati da microrganismi”, spiega Dodd, riferendosi a tracce di vita antica si trovano in Groenlandia, l’anno scorso . Qui sotto un VIDEO che riporta la scoperta: 

In altre strutture presenti nelle rocce note come “rosette” vi è la presenza di carbonio grafite, che in alcuni casi possono essere i residui minerali di vita. Se queste rocce sono davvero vecchie di 4,28 miliardi di anni, questo vorrebbe dire che la vita sul nostro pianeta sia nata subito dopo la formazione dello stesso. Capire come la vita è nata nei primi giorni della Terra può aiutare gli scienziati a capire posti migliori per guardare su altri pianeti, come Marte. C’è anche da ricordare come su altri corpi celesti nel sistema solare, come per Europa (uno dei satelliti naturali di Giove) siano presenti condizioni che porterebbero a pensare alla presenza di geyser sottomarini all’interno di un potenziale oceano nascosto tra i ghiacci. Considerato il fatto che sulla terra è ormai noto da tempo come la vita sia possibile anche senza i raggi solari ma basandosi invece sulla giusta combinazione di elementi minerali, è del tutto plausibile che su altri pianeti sia per lo meno presente una condizione simile a quella sviluppatasi sul nostro pianeta già miliardi di anni fa.  

Alcuni pensano che all’epoca delle prime forme di vita sulla Terra, su Marte l’acqua era allo stato liquido e forse ospitava a sua volte altre forme di vita.

Questa scoperta, come le altre affermazioni di primi anni di vita sulla Terra, non è senza polemiche. C’è la possibilità concreta che questi resti tubolari non si basino affatto su elementi biologici. Le origini della vita sulla Terra sono oggetto di accesi dibattiti, perché spesso non lasciano fossili trasparenti o tracce chimiche. Le ipotesi multiple possono spiegare questi risultati.

Il paleontologo Phoebe Cohen dal Williams College, che non ha partecipato a questo studio, spiega: “Non vedo l’ora di vedere altre analisi critiche di questi esemplari. affermazioni eccezionali richiedono prove eccezionali, e mentre è ragionevole pensare che la vita esisteva più di 3,7 miliardi di anni fa, è anche ragionevole pensare che il potenziale di conservazione di quella vita, sia gli organismi stessi e le rocce che sono ospitati in, sarebbe molto , molto basso.”

Non importa quale sia la risposta, la ricerca per l’origine della vita precoce non è vicina alla fine su questo pianeta, o al di fuori di esso.