Trovate orme fossili umane di quasi 6 milioni di anni “non dovrebbero esserci”

Tracce umane vecchie 5,7 milioni di anni fa. E’ questo il singolare ritrovamento fossile effettuato sull’isola di Creta da un professore dell’Istituto geologico della Polonia, Gerard D. Gierlinski assieme al suo collega Grzegorz Niedzwiedzki, seconda firma dello studio, pubblicato su Proceedings of the Geologists’ Association.

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Sino ad ora, si pensava che le più antiche orme simili alle nostre fossero state ritrovate a Laetoli, in Tanzania, e furono lasciate circa 3,7 milioni di anni fa da Australopitechi. E fino ad almeno un paio di milioni di anni dopo, si pensava, gli ominidi non aessero mai lasciato l’Africa. Il nuovo ritrovamento cambierebbe tutto, anche perché le impronte fossili ritrovate a Creta mostrano caratteristiche più simili all’uomo moderno piuttosto che alle scimmie.

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Lo studio descrive le impronte di tetrapodi del Miocene tardive (tracce) dalla località di Trachilos nella parte occidentale di Creta (Grecia), che mostrano caratteristiche simili agli ominidi. Si presentano in un orizzonte emergente all’interno di una successione marinara altrimenti marginale di età messiniana (ultimo Miocene), datata a circa 5,7 Ma (milioni di anni), poco prima della Crisi di Salinità Messiniana. Le tracce indicano che il trackmaker non aveva artigli ed era bipede, plantigrado, pentadattilo e fortemente entassionico. L’impressione della prima cifra grande e non divergente (alluce) ha un collo stretto e una placca asimmetrica distale a forma di bulbo. Le impressioni di cifre laterali diventano progressivamente più piccole in modo che la regione digitale nel suo insieme sia fortemente asimmetrica. Un’impressione di palla ampia e arrotondata è associata all’alluce.

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L’analisi morfometrica mostra le impronte di avere contorni che sono distinti dai moderni primati non ominidi e assomigliano a quelli degli ominidi. L’interpretazione di queste impronte è potenzialmente controversa. La morfologia della stampa suggerisce che il trackmaker era un membro basale del clade Hominini, ma poiché Creta si trova a una certa distanza al di fuori della gamma geografica nota degli ominidi pre-Pleistocene, dobbiamo anche considerare la possibilità che rappresentino un primato miocenico fino ad allora sconosciuto che si è evoluto in modo convergente anatomia del piede simile all’uomo.

Le tracce di fossili forniscono informazioni sulla presenza di un trackmaker in un momento nello spazio e nel tempo. L’inferenza di un trackmaker da una pista è possibile solo laddove vi siano dati morfologici sufficienti e distinti per stabilire il collegamento tra traccia e colpevole. Una traccia è prodotta dall’interazione tra la forma / anatomia del piede e il modello di caricamento, mediata da un substrato conforme che è sufficientemente elastico da deformarsi ma abbastanza rigido da trattenere l’impressione. Le variabili in gioco qui sono complesse e un singolo trackmaker può produrre una serie di tracce (ad esempio, Brand, 1996; Bennett et al., 2014; Milner and Lockley, 2016). In molti casi la conoscenza dettagliata dell’anatomia del pedale di un trackmaker può essere sconosciuta. Non sorprende quindi che gli ichnologi esercitino la paratassia nella classificazione delle tracce; solo dove ci sono dati sufficienti per inferire un trackmaker fanno un collegamento più formale con la tassonomia paleontologica convenzionale. Dove tali legami sono fatti possono avere implicazioni controverse, specialmente dove i fossili corporei sono assenti da posizioni comparabili e intervalli stratigrafici (ad esempio, Stössel, 1995; Niedźwiedzki et al., 2010; Voigt e Ganzelewski, 2010; Brusatte et al., 2011; Lichtig et al., 2017). Qui, riportiamo un esempio delle difficoltà nel fare tali inferenze quando le implicazioni contrastano con le visioni convenzionali sull’evoluzione umana: impronte di tipo ominin dal tardo Miocene di Creta, almeno 5,6 milioni di anni e quindi circa 2 milioni di anni più vecchie di le rotte di ominide di Laetoli in Tanzania ( Leakey e Hay, 1979; Leakey e Harris, 1987; White e Suwa, 1987; Deino, 2011 ).

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Due superfici tracciate (A e B2) sono state trovate in uno sperone naturale sopra la spiaggia (N 35 ° 30.857 ‘, E 023 ° 37.660’), vicino al villaggio di Trachilos, a ovest di Kissamos (noto anche come Kastelli), nel Prefettura di Creta. Le superfici portanti rimangono in situ sul campo e fortuitamente si trovano all’interno di un preesistente sito del patrimonio archeologico designato. Tutta la superficie B2 è stata scannerizzata a laser utilizzando uno scanner manuale (ZScanner ™ 800 HR con risoluzione XYZ 50 μm, fornito dalla società “3DLab”, Varsavia, Polonia), producendo un record 3D dettagliato. Anche le stampe individuali dalle superfici B2 e A sono state scansionate a una risoluzione più elevata. Le scansioni sono state elaborate in VGStudio Max 2.2 e Adobe Photoshop 12.1. Oltre alle scansioni, le superfici sono state fotografate con luce a basso angolo per far risaltare i dettagli delle stampe e la superficie B2 è stata colata in situ utilizzando gomma siliconica. I peeling al silicone sono stati usati per produrre repliche in gesso di Jesmonite delle superfici originali. Bucce di silicone, argilla polimerica e calchi in gesso di impronte individuali, sono state accedute alla collezione JuraPark (Ostrowiec Świętokrzyski, Polonia) sotto la denominazione di catalogo completa N233. Le tracce sono state misurate anche in situ con calibri e un metro a nastro.

Le misurazioni morfometriche digitali sono state eseguite utilizzando DigTrace ( Budka et al., 2016 ; www.digtrace.co.uk ) e punti di riferimento esportati per l’analisi. I punti di riferimento sono stati posizionati intorno ai tracciati di traccia da più osservatori per formare un consenso sul posizionamento. Punti di riferimento simili sono stati collocati su popolazioni di tracce comparative. Le popolazioni comparative consistono in: (1) 31 scansioni 3D di tracce abitualmente non rodate fatte da membri del popolo Daasanach di Ileret (Kenya; Bennett et al., 2016a ); (2) quattro scansioni 3D di babbuini di Amboseli (Kenya); (3) 11 tracce 3D dei percorsi G1 a Laetoli tratte da calchi di prima generazione tenuti al National Museum of Kenya ( Bennett et al., 2009)); e (4) a causa della mancanza di dati sui primati 3D, sono state incluse anche 15 immagini di primati 2D di specie miste (babbuini, gorilla, scimmie verdi e scimpanzé). Sebbene le scansioni 3D fossero disponibili, solo i riferimenti 2D sono stati estratti utilizzando DigTrace, a causa dell’inclusione di immagini 2D dei primati nell’analisi. Le immagini 2D sono state prima georecificate al piano ortogonale in ArcMap e quindi i dati dei punti di riferimento sono stati estratti utilizzando tpsDig2 ( Rohlf, 2015 ; http://life.bio.sunysb.edu/morph/soft-dataacq.html ). Le coordinate punto di riferimento di tutte le fonti sono state sottoposte a un’analisi 2D generalizzata dei Procrustes utilizzando PAST ( Hammer et al., 2001 ; http://folk.uio.no/ohammer/past/ ) e soggette a un’analisi delle componenti principali basata su una forma (Hammer and Harper, 2006 ). I campioni di foraminiferi sono stati prelevati da esposizioni fresche e superfici sopra e sotto le superfici portanti; in totale sono stati analizzati 11 campioni per la loro micropaleontologia. Ogni campione era di circa 0,5  kg di peso ed è stato lavorato usando il sale di Glauber. I campioni separati sono stati osservati e fotografati mediante SEM.

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