La lucertola più antica è italiana: un fossile di 240 milioni di anni

Ecco una cosa che dovresti sapere sul mondo in cui vivi: ospita diversi tipi di rettili squamosi rispetto a tutte le famiglie di mammiferi messi insieme. L’ordine rettile Squamata, che include anche i serpenti, le lucertole e creature senza verme senza gambe conosciute come Amphisbaenia, è il più grande ordine di vertebrati terrestri viventi sul pianeta. Eppure gli scienziati sanno sorprendentemente poco su dove sono venuti tutti quei gechi e vipere e iguane e pitoni. Le prove genetiche suggeriscono che l’ordine abbia avuto origine nel periodo Permiano, più di 250 milioni di anni fa. Ma il più antico fossile di squamate era più giovane di circa 70 milioni di anni.

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“È più tempo di quello che c’è tra noi ei dinosauri, e non avevamo idea di cosa stesse succedendo“, ha detto Tiago Simões, paleontologo all’Università di Alberta. Entra Megachirella wachtleri , un fossile da tre pollici vecchio di ben 240 milioni di anni – e un nuovo eccitante indizio in questo mistero evolutivo. Secondo una ricerca di Simões e dei suoi colleghi pubblicata mercoledì sulla rivista Nature, l’animale, battezzato con il nome di Megachirella, è considerato come la “madre di tutte le lucertole“, il più antico antenato di tutti gli squamates. La sua esistenza aiuta a spiegare il passaggio da rettili più primitivi a un vasto e diversificato ordine che ora striscia, si insinua e si insinua in tutti i continenti tranne l’Antartide. In un video per il MUSE Science Museum di Trento, in Italia, il coautore Michael Caldwell ha definito il fossile un “esempio perfetto”. Un dettaglio del fossile:

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“È quasi una pietra rosetta virtuale”, ha detto Caldwell, anche lui paleontologo all’Università di Alberta, “in termini di informazioni che ci fornisce sull’evoluzione di serpenti e lucertole”. Lo scheletro parziale di Megachirella è stato scoperto da un cacciatore di fossili dilettanti nelle montagne dolomitiche del nord Italia e descritto per la prima volta dagli scienziati nel 2003. Ma, limitati dalla tecnologia del tempo e una comprensione incompleta dell’ordine squamato, i ricercatori non erano certi di come nuove specie si inseriscono nell’albero genealogico dei rettili. Quindici anni dopo, la scansione micro-TC ad alta risoluzione consentiva di scrutare all’interno della roccia contenendo il fossile e identificare le caratteristiche celate all’interno. Il cranio fossile:

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In una struttura di sincrotrone , Simões e i suoi colleghi hanno identificato le caratteristiche nella cassa del cervello dell’animale, nell’osso del collo e nei polsi che sono unici per le lucertole. Trovarono anche prove di tratti rudimentali che più moderni squamates hanno da allora persi – un piccolo osso di guancia chiamato il pancreas vertebrale e primitivo chiamato gastralia (che si trova anche in molti dinosauri). Simões ha dedicato il suo dottorato di ricerca alla comprensione dell’albero genealogico degli squamati viventi ed estinti.

“Per la prima volta, disponendo di queste informazioni con questo set di dati altamente espanso, è stato possibile valutare il rapporto non solo di questa specie, ma anche di altre specie di rettili”, ha affermato Simões.n Quando Megachirella percorse la Terra, nel medio periodo del Triassico, le masse terrestri del mondo furono schiacciate insieme in un supercontinente chiamato Pangea. I fiori non si erano evoluti, e il terreno era dominato da piante primitive chiamate licopodi (antenati di muschi di randello e maglioni). Le condizioni in cui è stato trovato il fossile – nei sedimenti marini ma circondate da piante fossili di terra – suggeriscono che una potente tempesta ha colpito la costa dove viveva la megachirella e ha spazzato via la piccola creatura in mare. Simões ei suoi colleghi stanno ancora cercando prove del comportamento di Megachirella . E hanno ancora bisogno di riempire decine di milioni di anni tra Megachirella e il fossile dello squamate più antico. Molte lucertole fossili del primo Cretaceo (più di 100 milioni di anni fa) non sembrano adattarsi perfettamente a nessun lignaggio conosciuto, e Megachirella potrebbe aiutare a spiegare quelle stranezze. Un’altra foto del fossile:

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Confermiamo che siamo praticamente senza tracce“, ha detto Simões della nuova specie. “Ma sul lato positivo, abbiamo anche tutte queste informazioni extra in termini di transizione da funzionalità di rettili più generali a caratteristiche più simili a quelle di una lucertola.” Questo articolo è stato originariamente pubblicato da The Washington Post . A segnalarci la notizia anche alcuni utenti del web (a tal proposito ricordiamo che scrivendo alla Pagina https://www.facebook.com/GloboChanneldotcom/ è possibile inviare segnalazioni, osservazioni anche con foto e video, inoltre è possibile seguire tutte le news anche su Telegram all’indirizzo https://t.me/globochannel).