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La posizione della Terra nella galassia ai tempi dei dinosauri

Quando i dinosauri governavano la Terra, il pianeta si trovava su un lato completamente diverso della galassia. Una nuova animazione della scienziata della NASA Jessie Christiansen mostra quanto è durato il regno dei dinosauri e quanto è stata breve l’era degli umani in confronto, tracciando il movimento del nostro sistema solare attraverso la Via Lattea:

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Il nostro Sole orbita attorno al centro della galassia, completando la sua rotazione ogni 250 milioni di anni circa. Quindi l’animazione di Christiansen mostra che l’ultima volta che il nostro Sistema Solare era nel suo punto attuale nella galassia, il Periodo Triassico era in pieno svolgimento e i dinosauri stavano appena iniziando a emergere. Molti dei dinosauri più iconici vagavano per la Terra quando il pianeta si trovava in una parte molto diversa della Via Lattea. La Christiansen ha avuto l’idea di illustrare questa storia quando stava conducendo una festa di osservazione delle stelle al California Institute of Technology di Pasadena. I partecipanti sono rimasti sbalorditi quando ha detto che il nostro Sistema Solare aveva attraversato la galassia quando i dinosauri vagavano. “Quella è stata la prima volta che ho capito che quelle scale temporali – archeologiche, fossili e astronomiche – in realtà combaciano insieme”, ha detto Christiansen a Business Insider. “Poi ho avuto l’idea che avrei potuto mappare l’evoluzione dei dinosauri attraverso la rotazione della galassia.” Il video risultante mette in prospettiva entrambe le linee temporali:

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Christiansen ha detto che le ci sono volute circa quattro ore per realizzare il film usando animazioni a tempo in PowerPoint. Ha anche notato un paio di correzioni minori al testo nel suo video: i plesiosauri non sono dinosauri e completiamo un’orbita galattica ogni 250 milioni di anni (non 200 milioni di anni). Tuttavia, il movimento galattico è più complicato di quanto mostri il video. Anche le altre stelle e i sistemi planetari della galassia si muovono, a velocità diverse e in orbite diverse. Le porzioni interne ruotano più velocemente delle regioni esterne. Inoltre, la galassia stessa si sta muovendo attraverso lo spazio, avvicinandosi lentamente alla vicina galassia di Andromeda. “Il tipo di animazione fa sembrare che siamo tornati nello stesso punto, ma in realtà l’intera galassia ha fatto passi da gigante“, ha detto Christiansen.

“È più come se stessimo facendo una spirale attraverso lo spazio. Mentre l’intera galassia si muove e ruotiamo attorno al centro, in un certo senso crea questa spirale.” Quindi nella rotazione del Sistema Solare attorno al centro galattico, non stiamo tornando ad un punto fisso. Il quartiere è diverso dall’ultima volta che siamo stati qui. La Terra, tuttavia, non è drasticamente diversa; supporta ancora la vita complessa. Questo è in parte grazie al percorso dell’orbita galattica del nostro sole. “Il nostro sistema solare non viaggia verso il centro della galassia e poi di nuovo indietro. Restiamo sempre a questa distanza”, ha detto Christiansen. In altre parole, anche se il nostro sistema solare viaggia attraverso la Via Lattea, non si avvicina al centro inospitale, dove probabilmente la vita non sopravviverebbe. “Ci sono molte stelle, è dinamicamente instabile, ci sono molte radiazioni, ha detto Christiansen. “Il nostro Sistema Solare certamente non lo attraversa.” Questa è una parte enorme del motivo per cui sulla Terra possono esistere dinosauri, mammiferi o qualsiasi altra forma di vita.

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