Lo scheletro di un nuovo dinosauro stravolge le precedenti teorie sul nordafrica ai tempi del Mesozoico, non era isolato dal contesto continentale

Uno scheletro fossile è stato portato alla luce nel deserto occidentale dell’Egitto, le cui antiche sabbie hanno aiutato a preservare i resti, ma a differenza della maggior parte dei reperti, questa non è una mummia, ma un dinosauro:

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I ricercatori dell’Università Mansoura nel Delta del Nilo del paese hanno scoperto la nuova specie di erbivoro dal collo lungo, che ha le dimensioni di un autobus urbano, e potrebbe essere solo la punta della duna di sabbia per altre scoperte di dinosauri del deserto. “Come in ogni ecosistema, se andiamo nella giungla troveremo un leone e una giraffa. Quindi abbiamo trovato la giraffa, dov’è il leone? ” ha detto Hesham Sallam, capo della squadra di scavo e capo del Centro universitario per la paleontologia dei vertebrati. Sallam, insieme a quattro ricercatori egiziani e cinque americani, ha scritto un articolo sulla rivista “Nature Ecology & Evolution” pubblicato il 29 gennaio che annuncia la scoperta. Gli esperti dicono che la scoperta è una pietra miliare che potrebbe far luce su un periodo della storia particolarmente oscuro per il continente africano, all’incirca i 30 milioni di anni prima che i dinosauri si estinguessero, tra i 70 e gli 80 milioni di anni fa. Chiamato “Mansourasaurus Shahinae” dopo l’università del team e per uno dei fondatori del dipartimento di paleontologia, il ritrovamento è l’unico dinosauro di quel periodo ad essere stato scoperto in Africa, e potrebbe anche essere un genere tutto da scoprire:

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Nell’articolo, gli autori affermano che le scoperte del team “contrastano l’ipotesi che le faune dei dinosauri della terraferma africana fossero completamente isolate” durante il tardo periodo mesozoico. Cioè, teorie precedenti erano che i dinosauri africani in quel periodo esistessero come su un’isola e si sviluppassero indipendentemente dai loro cugini settentrionali. Ma i resti scheletrici fossilizzati di Mansourasaurus suggeriscono un’anatomia non molto diversa da quelle scoperte in Europa nello stesso periodo, un’indicazione che potrebbe essere esistito un collegamento terrestre tra l’Africa e il suo vicino settentrionale. Mentre l’Egitto ha una lunga storia di archeologia, la paleontologia non ha goduto della stessa popolarità o ha avuto lo stesso successo. Nel 1911, il paleontologo tedesco Ernst Stromer condusse una mostra nell’oasi di Bahriya, anch’essa nel deserto occidentale dell’Egitto. Lì, ha scoperto quattro specie di dinosauri, tra cui un tipo predatore noto come Spinosaurus, tutti del periodo Cretaceo. Ma tutte le sue scoperte furono successivamente perse nei bombardamenti alleati del Museo di Monaco durante la seconda guerra mondiale:

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Sallam ha detto che i ricercatori non sanno come viveva e morì Mansourasaurus, tranne per il fatto che era un mangiatore di piante. Non c’è alcuna indicazione se viveva da solo o in un branco. Le ossa somigliano a un altro dinosauro scoperto in Egitto, quello del Paralitan Stromeri, scavato da un team americano dell’Università della Pennsylvania, i cui risultati sono stati pubblicati nel 2001. Ma solo in quanto entrambi erano erbivori erbivori dal collo lungo. Si ritiene che il Paralitan Stromeri sia stato tra gli animali più grandi conosciuti, con un peso di 75 tonnellate e una lunghezza di oltre 30 metri.
Le dimensioni più piccole del Mansourasaurus sono più tipiche dell’era mesozoica, quando il tempo dei dinosauri stava scadendo, geologicamente parlando, secondo Sallam. Con un collo e una coda lunghi, il suo busto sarebbe stato simile a quello di un elefante africano e misurava da capo a piedi oltre 10 metri (11 iarde) e pesava diverse tonnellate.
Il deserto occidentale dell’Egitto avrebbe assomigliato più da vicino a una giungla costiera durante la vita del dinosauro, con metà di quello che è oggi il paese sott’acqua.
Sebbene trovare un osso di dinosauro in un vasto deserto possa sembrare simile a un ago in un pagliaio, è stato anche il prodotto di un lavoro massacrante. Il team aveva perlustrato l’area del ritrovamento a più di 750 chilometri (466 miglia) a sud-ovest della capitale per cinque anni prima di trovare lo scheletro parziale del Mansourasaurus nel 2013.

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Sallam ha detto che lui e un gruppo di studenti di dottorato e laurea magistrale si stavano dirigendo a tenere una conferenza presso un’università locale quando sono inciampati su una strada deserta con gli affioramenti geologici appropriati che non avevano notato prima. La mattina successiva, il team è tornato per esaminarlo, coprendo un’area di diversi chilometri. Non passò molto tempo dopo che avevano iniziato che uno degli studenti lo chiamò al telefono, dicendo che sarebbe dovuto venire a vedere il numero di ossa che aveva trovato. Sallam ha detto che sapeva dal primo piccolo pezzo di fossile che gli era stato mostrato che era un grosso problema. “Quando l’ho visto per la prima volta ho detto loro, se questo viene fuori come mi aspettavo, i tuoi nomi passeranno alla storia”, ha detto ai suoi studenti. C’è ora qualche speranza che la scoperta possa portare più fondi per il campo paleontologico in Egitto e finanziamenti per gli studi in corso, ha detto Sallam. Ma ha detto che è molto orgoglioso di rendere la scienza reale per le persone che altrimenti non ne sarebbero così esposte. “Voglio dire, abbiamo fatto parlare l’uomo medio egiziano, o l’uomo arabo, di dinosauri”, ha detto.

Fonti: https://www.fieldmuseum.org/blog/new-titanosaur-map-mansourasaurus

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Lo studio scientifico è stato pubblicato su Nature Ecology and Evolution.

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