Questo minuscolo fossile di 120 milioni di anni ha un teschio simile a quello di un T. Rex su un corpo di uccello

Un minuscolo fossile di 120 milioni di anni, scoperto nel nord-est della Cina, non è né un uccello né un dinosauro, ma è appollaiato sul suo stesso ramo evolutivo, da qualche parte nel mezzo:

Mentre il cranio lungo 2 centimetri (0,75 pollici) di questo piccolo tipo ha somiglianze con dinosauri molto più grandi come il Tyrannosaurus rex, il suo corpo sottile e delicato sembra più simile agli uccelli della corona dei giorni nostri, come passeri o colibrì. Un’attenta TAC e una ricostruzione dettagliata del fossile suggeriscono che questa bizzarra specie aviaria apparteneva un tempo a un gruppo estinto di uccelli precoci chiamati enantiorniti , o “uccelli opposti”. Alcune altre enantiornitine scoperte non sono più grandi di uno scarafaggio. Questo nuovo è leggermente più grande e starebbe nel palmo della tua mano. Nonostante le loro dimensioni ridotte, queste creature artigliate e alate erano tra il gruppo più abbondante e diversificato di primi uccelli viventi in quel momento. Sebbene le enantiornitine non siano sopravvissute all’evento di estinzione di massa del Mesozoico, molti dei loro tratti sopravvivono ancora oggi e sono considerati un importante passo evolutivo sulla strada degli uccelli moderni. Avere un teschio di ‘dinosauro’ sul corpo di un uccello non ha certo impedito alle enantiornitine, o altri primi uccelli, di avere molto successo in tutto il mondo per decine di milioni di anni durante il Cretaceo“, afferma il paleontologo Min Wang del Accademia cinese delle scienze:

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La zucca di questo mattiniero è particolarmente unica e ottimamente conservata. A differenza degli uccelli moderni, le cui mascelle superiori si muovono indipendentemente dalla loro scatola cranica, nota come “cinesi” cranica, le ossa di questo cranio appena scoperto sono “rinchiuse” e immobili. Mostrano persino punti di attacco per i muscoli della mascella, che di solito si trovano nei dinosauri e nei rettili, come lucertole e alligatori. Un osso in particolare, noto come pterigoideo, assomigliava “esattamente a quello del dromaeosauro Linheraptor “, secondo Wang .  I dinosauri Linheraptor sono teropodi simili agli uccelli, un gruppo estinto di dinosauri che include anche mangiatori di carne come il T. rex e il Velociraptor.

In effetti, la parte posteriore del cranio di questo uccello mattiniero assomiglia più ai rapaci che agli uccelli viventi.  Ciò suggerisce che i primi uccelli potrebbero essersi evoluti da un ramo di dinosauri che include Velociraptor piumato  e Microraptor alato . “In combinazione con le ossa temporali “rinchiuse”, la differenza nella struttura del palato indica anche l’assenza di cinesi tra i primi uccelli”, afferma il paleontologo Thomas Stidham dell’Accademia cinese delle scienze.  Questo movimento del cranio quindi deve essersi evoluto in seguito, portando alla grande diversità di forme del cranio che ora vediamo tra gli uccelli corona moderni. “Nonostante la loro conquista globale e il successo durante il Cretaceo, solo il gruppo della corona di uccelli con il suo insieme derivato di caratteristiche, che consente e guida la cinesi cranica, è sopravvissuto alla fine dell’estinzione di massa del Mesozoico e da allora ha prosperato”, concludono gli autori.  Lo studio è stato pubblicato su Nature Communications.

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