Gli scienziati hanno misurato l’antico campo magnetico terrestre da manufatti dell’età della pietra

La forza e la direzione del campo magnetico terrestre sono cambiate molto nel corso dei millenni. Gli scienziati sono ansiosi di studiare i suoi modelli passati per capire come il campo potrebbe cambiare in futuro:

Un campo di ricerca piuttosto vitale, considerando che questo scudo magnetico ci protegge dalle dannose radiazioni cosmiche. Tuttavia, gli strumenti in grado di misurare direttamente il campo magnetico terrestre esistono solo da circa 200 anni. Quindi, dobbiamo ricorrere ad altri metodi per rintracciarlo più indietro nel tempo, inclusi, in un nuovo studio, manufatti recuperati da un sito in Giordania, datati a circa 8.000-10.000 anni fa (Neolitico o Nuova Età della Pietra). Questi oggetti, tra cui la ceramica e le selci bruciate utilizzate per realizzare altri strumenti, sono speciali perché la loro creazione prevedeva di sottoporli a temperature estremamente elevate. Quel processo di riscaldamento e il successivo raffreddamento hanno fatto sì che alcuni minerali e cristalli all’interno dei manufatti intrappolassero una registrazione “congelata” di come fosse il campo magnetico terrestre in quel momento, un fenomeno noto come magnetizzazione residua. “Questa è la prima volta che vengono utilizzate selci bruciate provenienti da siti preistorici per ricostruire il campo magnetico del loro periodo di tempo”,  afferma l’archeologo Erez Ben-Yosef  dell’Università di Tel Aviv in Israele:

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L’antico scavo in Giordania

“Lavorare con questo materiale estende le possibilità di ricerca decine di migliaia di anni fa, poiché gli esseri umani hanno utilizzato strumenti di selce per un periodo di tempo molto lungo prima dell’invenzione della ceramica”. I ricercatori hanno esaminato 129 elementi diversi in totale, basandosi su lavori precedenti che valutavano la fattibilità dell’uso di frammenti di selce come guida per l’intensità del campo magnetico, qualcosa che sarà incredibilmente utile per studi futuri. Ciò che il team ha scoperto è stato un calo della forza del campo magnetico durante il periodo in cui i manufatti erano in uso, seguito da un recupero nel corso di poche centinaia di anni (non molto lungo nel grande schema della storia del pianeta).

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Erez Ben-Yosef 

Con il campo magnetico terrestre che attualmente si indebolisce nel tempo – una potenziale fonte di preoccupazione – è utile sapere che questo è già successo e non significa necessariamente che la nostra bolla protettiva svanirà nei prossimi secoli. “I risultati del nostro studio possono essere rassicuranti: questo è già successo in passato”afferma la geofisica Lisa Tauxe  dello Scripps Institution of OceanographyCirca 7.600 anni fa, la forza del campo magnetico era persino inferiore a quella di oggi, ma nel giro di circa 600 anni ha guadagnato forza e di nuovo è salita a livelli elevati”. Si pensa che il campo magnetico del nostro pianeta sia generato dalle correnti di convezione create dal ferro fuso e dal nichel che circolano nel nucleo esterno della Terra, a circa 3.000 chilometri (1.864 miglia) sottoterra, ma non c’è molto altro di cui siamo sicuri.

Alcune delle domande senza risposta su questo grande fenomeno si concentrano su come esattamente il campo magnetico potrebbe essere collegato ai processi nell’atmosfera e al cambiamento climatico della Terra, e come si influenzano a vicenda. E mentre gli studi geologici ci consentono di andare più indietro in termini di rilevamento dei cambiamenti nel magnetismo terrestre, non offrono la precisione in termini di tempistica offerta dall’analisi archeologica, come dimostra quest’ultimo studio. “L’essenza e le origini del campo magnetico sono rimaste in gran parte irrisolte. Nella nostra ricerca, abbiamo cercato di aprire uno spioncino in questo grande enigma“, afferma Ben-YosefLa ricerca è stata pubblicata su PNAS.

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