Trivellare il fondo della Terra per energia geotermica infinita e pulita, raccolti i primi finanziamenti per “il buco più profondo al mondo”

A seguito della chiusura del primo round di finanziamento di capitale di rischio una startup collegata al MIT ha ora raccolto un totale di 63 milioni di dollari per trivellare il mondo.

Dal suo lancio – avvenuto nel 2020 – una società energetica pionieristica chiamata Quaise ha attirato una seria attenzione per il suo audace obiettivo di immergersi nella crosta terrestre ad un punto record (ovvero più di quanto chiunque altro abbia mai scavato prima). L’obiettivo principale dell’azienda consiste nell’avvicinarsi al centro della Terra è quella di combinare metodi di perforazione convenzionali con una torcia da megawatt ispirata al tipo di tecnologia che potrebbe un giorno rendere possibile l’energia da fusione nucleare. L’energia geotermica è diventata la rinnovabile dimenticata. Con il solare e l’eolico che dominano sempre più il mercato dell’energia verde, gli sforzi per sfruttare il vasto serbatoio di calore in profondità sotto i nostri piedi rimangono ostinatamente indietro. Non sarà quindi difficile capire perché. Nonostante sia un’ottima scelta di energia pulita, ininterrotta e illimitata, ci sono pochissimi posti in cui rocce calde adatte all’estrazione di energia geotermica si trovano convenientemente vicino alla superficie:

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La startup innovativa mirerebbe così a cambiarlo sviluppando una tecnologia che ci consentirà di praticare buchi nella crosta per registrare le profondità. Ad oggi i nostri migliori sforzi  per masticare la pelle del pianeta hanno toccato il fondo a circa 12,3 chilometri (7,6 miglia). Sebbene il Kola Superdeep Borehole e altri simili possano aver raggiunto il loro limite, rappresentano comunque incredibili prodezze ingegneristiche. Per fare questo, i ricercatori avrebbero bisogno di tecnologie all’avanguardia capaci di macinare il materiale schiacciato da decine di chilometri di roccia sopraelevata, e poi riportarlo in superficie. Gli strumenti di scavo dovrebbero anche essere ancora in grado di macinare la roccia a temperature superiori a 180 gradi Celsius (356 gradi Fahrenheit). Anche girare le punte del trapano su una distanza così lunga richiederebbe un pensiero intelligente. Una potenziale alternativa agli ostacoli di cui sopra è perforare di meno e bruciare di più. Nata dalla ricerca sulla fusione nucleare presso il MIT Plasma Science and Fusion Center, la soluzione di Quaise consiste nell’utilizzare onde millimetriche di radiazione elettromagnetica che costringono gli atomi a fondersi insieme. Dispositivi chiamati girotroni possono sfornare in modo efficiente fasci continui di radiazioni elettromagnetiche scuotendo elettroni ad alta velocità all’interno di potenti campi magnetici.

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Collegando un girotron da megawatt agli ultimi strumenti da taglio, Quaise prevede di essere in grado di farsi strada attraverso la roccia più dura e calda, fino a una profondità di circa 20 chilometri (12,4 miglia) nel giro di pochi mesi. A queste profondità, il calore della roccia circostante può raggiungere temperature di circa 500 gradi Celsius, sufficienti a trasformare l’acqua liquida pompata laggiù in uno stato supercritico simile al vapore, perfetto per generare elettricità. Utilizzando i suoi finanziamenti iniziali e di investimento, Quaise prevede di disporre di dispositivi implementabili sul campo che forniranno operazioni di prova del concetto entro i prossimi due anni. Se tutto va bene, potrebbe avere un sistema funzionante che produce energia entro il 2026. Entro il 2028, l’azienda spera di poter rilevare le vecchie centrali elettriche a carbone, trasformandole invece in impianti alimentati a vapore.

È una tecnologia allo stesso tempo così vecchia e allo stesso tempo così nuova, siamo tenuti ad avere molte domande su come e se potrebbe mai avere successo. New Atlas ne ha elencati alcuni per la risposta del CEO e co-fondatore di Quaise. Anche senza questa tecnologia, circa l’8,3% dell’energia mondiale potrebbe provenire da una fonte geotermica, fornendo circa il 17% della popolazione mondiale. Quasi 40 nazioni potrebbero fare affidamento completamente sull’energia geotermica in questo momento. Eppure attualmente, meno della metà per cento dell’elettricità mondiale è fornita dal calore sotto i nostri piedi. Per rimanere sulla buona strada per emissioni nette zero entro il 2050, l’energia geotermica dovrebbe crescere di circa il 13% ogni anno. In questo momento , la sua espansione è solo una frazione di quello. Ciò lascia molto spazio per crescere, anche se non troviamo un modo per espandere la sua portata. Resta da vedere se aziende come Quaise contribuiranno a rinvigorire l’interesse di questo perdente. Quello che è certo, però, è che il tempo per ridurre le emissioni e limitare il riscaldamento globale a qualcosa di meno catastrofico si sta rapidamente riducendo. Il ragionamento degli scienziati sembra sia quello di “toccare il fondo della Terra dopo che l’umanità ha toccato il “fondo” del rispetto per l’ambiente”.

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