La NASA più vicina a rifornire le missioni spaziali con il plutonio-238

Primo piano del rover Perseverance Mars della NASA mentre osserva le tracce delle sue ruote il 17 marzo 2022, il 381° giorno marziano, o sol, della missione. Credito: NASA

La recente spedizione di plutonio-238, fonte di calore, dall’Oak Ridge National Laboratory del Dipartimento dell’Energia degli Stati Uniti (DOE) al suo Los Alamos National Laboratory è un passo fondamentale verso l’alimentazione delle missioni pianificate della NASA con sistemi di energia a radioisotopi:

Questa spedizione di 0,5 chilogrammi (poco più di 1 libbra) di nuova fonte di calore di ossido di plutonio è la più grande dal riavvio nazionale della produzione di plutonio-238 oltre un decennio fa. Si tratta di una pietra miliare significativa verso il raggiungimento dell’obiettivo medio di produzione a tasso costante di 1,5 chilogrammi all’anno entro il 2026. I sistemi di energia a radioisotopi , o RPS, consentono l’esplorazione di alcune delle destinazioni più profonde, oscure e distanti del sistema solare e oltre. Gli RPS utilizzano il decadimento naturale del radioisotopo plutonio-238 per fornire calore a un veicolo spaziale sotto forma di un’unità di riscaldamento a radioisotopi leggeri (LWRHU), o calore ed elettricità sotto forma di un sistema come il generatore termoelettrico a radioisotopi multimissione (MMRTG).

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Il DOE ha prodotto la fonte di calore dell’ossido di plutonio necessaria per alimentare l’RPS per missioni come Mars 2020 della NASA. Il primo veicolo spaziale a beneficiare di questo riavvio, il rover Perseverance , trasporta parte del nuovo plutonio prodotto dal DOE. Un MMRTG fornisce continuamente al rover delle dimensioni di un’auto calore e circa 110 watt di elettricità, consentendo l’esplorazione della superficie marziana e la raccolta di campioni di suolo per un possibile recupero.

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“Il programma Radioisotope Power Systems della NASA lavora in collaborazione con il Dipartimento dell’Energia per consentire alle missioni di operare in alcuni degli ambienti più estremi del nostro sistema solare e dello spazio interstellare”, ha affermato Carl Sandifer, responsabile del programma RPS presso il Glenn Research Center della NASA a Cleveland. Per oltre sessant’anni, gli Stati Uniti hanno impiegato sistemi di energia elettrica e unità di riscaldamento nello spazio basati su radioisotopi. Tre dozzine di missioni hanno esplorato lo spazio per decenni utilizzando l’elettricità e il calore affidabili forniti da RPS. La NASA e il DOE continuano la loro partnership di lunga data per garantire che la nazione possa consentire future missioni che richiedono radioisotopi per i decenni a venire.

Fonte: https://www.nasa.gov/centers-and-facilities/glenn/nasa-one-step-closer-to-fueling-space-missions-with-plutonium-238/

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