Riscoperti i cani selvatici più antichi al mondo

Dopo decenni di presunta estinzione per il cane selvatico dell’altopiano della Nuova Guinea,  i ricercatori hanno finalmente confermato l’esistenza di una popolazione sana e vitale, nascosta in una delle regioni più remote e inospitali della Terra.

Secondo l’analisi del DNA, questi sono i canidi più antichi e primitivi esistenti, e una spedizione recente sulla spina dorsale montuosa centrale remota della Nuova Guinea, ha portato a più di 100 fotografie di almeno 15 individui selvatici, tra maschi, femmine e cuccioli, fiorente in isolamento e lontana dal contatto umano.

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“La scoperta conferma la presenza del cane selvaggio dell’altopiano per la prima volta in più di mezzo secolo non è solo emozionante, ma un’opportunità incredibile per la scienza”, – sostiene il gruppo dietro la scoperta, appartenente alla New Guinea Highland Wild Dog Foundation (NGHWDF).

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“La spedizione del 2016 è stata in grado di individuare, osservare e raccogliere campioni di documentazione anche biologici, per poter confermare tramite il test del DNA che esistono ancora almeno alcuni esemplari che prosperano negli altopiani della Nuova Guinea.”

Se non avete familiarità con queste creature belle, fino ad ora, dovreste ricordare che i cani selvatici dell’altopiano della Nuova Guinea erano conosciuti solo da due fotografie promettenti, ma non confermati negli ultimi anni – un caso segnalato nel 2005, e l’altro nel 2012 .

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Non erano stati documentati con certezza nella loro gamma nativa in più di mezzo secolo, e gli esperti temevano quindi per la loro esistenza.

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Ma forse erano solo molto bravi a nascondersi?

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L’anno scorso , una spedizione NGHWDF ha reso nuove informazioni utili alla provincia di Papua della Nuova Guinea occidentale, che è delimitato da Papua Nuova Guinea, ad est e la provincia Papua occidentale a ovest.

Guidata dallo zoologo James K McIntyre, la spedizione ha incontrato ricercatori locali dell’Università di Papua, che erano anche loro sulle tracce dei cani sfuggenti.

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Alcune impronte delle zampe impresse nel fango ritrovate nel settembre 2016 , infine, hanno dato loro ciò che stavano cercando: recenti segnali che qualcosa, distintamente riconducibile ad un cane, era presente nelle foreste della Nuova Guinea, alcune addirittura a 3.460 e a 4.400 metri (11.351 a 14.435 piedi) sul livello del mare.

Trappole fotografiche sono state immediatamente dispiegate in tutta l’area, in modo da poter monitorare i siti tutto il giorno. Le telecamere hanno quindi catturato più di 140 immagini di cani selvaggi di altopiano in soli due giorni presso il Puncak Jaya – la vetta più alta del Monte Carstensz, e il picco più alto dell’isola.

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Il team è stato anche in grado di osservare i cani per la prima volta sul posto del ritrovamento, e l’analisi del DNA dei campioni fecali hanno confermato la loro relazione con i dingos australiani e con i cani canori della Nuova Guinea – le varianti di cane selvatico allevate in cattività e poi rinselvatichite.

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A causa della mancanza di prove della specie, è stato chiaro esattamente come i dingo, i cani canori ed i cani selvatici dell’altopiano siano in realtà legati da un’unico filo conduttore, anche se l’origine delle loro popolazioni meriterebbe un’ulteriore comprensione dell’evoluzione dei canidi.

Come il NGHWD spiega:

“I reperti fossili indicano che la specie si è affermata sull’isola di almeno 6000 anni fa, che si ritiene sia arrivata con i migranti umani. Tuttavia, nuove prove suggeriscono che possano aver migrato in modo indipendente degli esseri umani.

Mentre la tassonomia e i rapporti filogenetici con razze affini e dingo australiano risultano attualmente controversi e in fase di revisione per entrambi i cani canori della Nuova Guinea e cani selvatici altipiani, l’importanza scientifica e storica del cane selvaggio d’altopiano rimane fondamentale per comprendere l’evoluzione dei canidi e degli umani, quindi anche le migrazioni, l’ecologia umana e il regolamento derivato dallo studio di canidi e l’evoluzione canide.”

Il colore del manto di questi cani selvaggi varia  dal nero al marrone, con varianti color crema. Le loro code sono situate in alto, sopra il sedere a forma di amo da pesca, come uno Shiba Inu.

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In tutti gli esemplari osservati finora, le loro orecchie risultano erette e triangolari sulla parte superiore della testa.

Anche se è ancora da confermare, i cani selvatici d’altopiano potrebbero effettuare gli stessi ritmi vocali dei cani canori.

Secondo il NGHWDF, rimangono ancora 300 cani canori in Nuova Guinea, che vivono negli zoo, con servizi privati, e case private, e sono noti per i loro ululati acuti, a volte esibiti in gruppo e in altri casi in solitaria.

La ricerca di questi cani stupefacenti è in corso, e un articolo scientifico sulla scoperta dovrebbe essere rilasciato nei prossimi mesi.

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E la buona notizia è che i ricercatori sono ottimisti sulla possibilità di sopravvivenza di questi cani selvatici.

Le società minerarie locali sembra abbiano adottato misure speciali di gestione responsabile dell’ambiente per proteggere la zona remota e l’ecosistema che circonda le loro strutture, il che significa che hanno “inavvertitamente creato un santuario nel quale i cani selvatici d’altopiano potrebbero crescere“,  dice il NGHWDF .

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Si può leggere di più sulla spedizione e la scoperta qui .

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